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Cosa sono le allergie

Ci sono molte ragioni per cui noi, come esseri umani, possiamo sperimentare una reazione a qualcosa nel nostro ambiente – ad esempio un cibo, polline, droga, insetto o muffa.

Una ragione ovvia è che la sostanza potrebbe essere velenosa. Se qualcosa è velenoso, sperimentiamo quella che viene chiamata una “reazione tossica”. Con reazioni tossiche, tutti coloro che sono esposti alla sostanza avranno una reazione.

I veleni non discriminano: possono essere più o meno gravi in ​​alcuni individui, ma ognuno risponderà in qualche modo.

D’altra parte, alcune persone avranno una reazione a una sostanza in una quantità che altre persone possono normalmente tollerare. Questa si chiama “ipersensibilità”. Quando si ha una reazione a sostanze nell’ambiente innocue per la maggior parte delle altre persone, si dice che abbia una “reazione di ipersensibilità”.

Questo tipo di reazione potrebbe verificarsi per diversi motivi in ​​persone diverse – ed è qui che entrano in gioco i due termini, “allergia” e “intolleranza”.

Allergia e intolleranza sono entrambe reazioni di ipersensibilità, ma differiscono notevolmente. In un’allergia, il sistema immunitario provoca la reazione; in un’intolleranza, la reazione è causata da qualcos’altro, ad esempio un enzima che manca nel tuo corpo o non è abbastanza attivo. Potrebbe sembrare una piccola distinzione, ma per questo le reazioni sono molto diverse.

La reazione allergica

Il sistema immunitario, che protegge il corpo da virus, batteri e altri invasori ostili, è al centro di una reazione allergica. Quando un invasore entra nel corpo, il sistema immunitario reagisce producendo proteine ​​chiamate anticorpi o inviando globuli bianchi in quell’area per uccidere e rimuovere l’invasore.

I linfociti B, i globuli bianchi del corpo, sono responsabili della lotta alle infezioni. Producono cinque tipi di anticorpi, ognuno con una propria funzione. Gli anticorpi si attaccano alle sostanze e scatenano una reazione che le distrugge. Buoni anticorpi, come IgG e IgM, di solito lasciano solo sostanze innocue.

Il più delle volte, il sistema immunitario fa un ottimo lavoro nell’uccidere e rimuovere gli invasori, ma a volte agisce contro le proteine ​​innocue presenti nell’ambiente. Questo è ciò che provoca una reazione allergica.

Un allergene (o antigene) è una sostanza innocua per la maggior parte delle persone, ma che può causare una reazione nelle persone allergiche. Allergeni comuni sono pollini, acari della polvere, proteine ​​della pelle degli animali domestici e alcuni tipi di alimenti e farmaci.

Il primo stadio di una reazione allergica è quando una persona allergica entra in contatto con un allergene e forma un tipo specifico di anticorpo chiamato IgE, che può riconoscere quello specifico allergene, un processo noto come sensibilizzazione allergica. Questo può essere raccolto nel sangue con l’aiuto di un test IgE specifico o eseguendo test di puntura della pelle.

Il test quindi raccoglie sensibilizzazione e non allergia direttamente. La sensibilizzazione può portare ad allergie, ma in alcuni casi la sensibilizzazione è soppressa da altri meccanismi nel corpo. Questo si chiama “sensibilizzazione innocente”. In questo caso, il test mostrerà che sei sensibilizzato, ma che in realtà non sarai allergico.

Una volta che gli anticorpi IgE si formano contro un allergene specifico, si legano a cellule speciali che si trovano nella pelle, nei polmoni, nel naso e nell’intestino (chiamati mastociti) o nel sangue (chiamati basofili). Gli anticorpi siedono sulle cellule, aspettando solo che succeda qualcosa.

Se sei di nuovo esposto all’allergene specifico e non hai altri meccanismi per sopprimere una reazione, sei allergico e non semplicemente sensibilizzato. Si verifica quindi la fase successiva della reazione: gli anticorpi IgE che sono attaccati ai mastociti e ai basofili si legano all’allergene, causando l’esplosione dei mastociti. Quando queste cellule scoppiano (un processo chiamato “degranulazione” dei mastociti), rilascia immediatamente sostanze chimiche come l’istamina. Successivamente, provoca infiammazione allergica cronica.

La reazione immediata fa dilatare i vasi sanguigni e contrarre i muscoli lisci. Ad esempio, i muscoli lisci delle vie aeree si contraggono e il passaggio si restringe, il che può portare a un attacco d’asma.

Questi prodotti chimici attraggono anche eosinofili in quella zona. Gli eosinofili sono globuli bianchi che attaccano virus, batteri e altre sostanze estranee. Tuttavia sono anche queste cellule che causano una reazione eccessiva del sistema immunitario di una persona allergica mentre “attaccano” un allergene. Ciò può causare infiammazione allergica.

Una volta che l’infiammazione è presente, tende a durare a lungo, a meno che non venga curata. Rende il tuo intero sistema immunitario “nervoso” e probabilmente reagisce in modo eccessivo, e di nuovo, innescando un circolo vizioso.

Anafilassi

Se una reazione allergica immediata è grave, ad esempio a un allergene alimentare come i molluschi o un medicinale come la penicillina o l’aspirina, così tante sostanze chimiche vengono rilasciate dalle cellule allergiche che non si soffre solo di eruzione cutanea, gonfiore e altri sintomi meno gravi, ma anche da un torace stretto, chiusura della gola, difficoltà respiratoria e / o calo della pressione sanguigna.

Questa grave reazione allergica si chiama anafilassi e può causare la morte. Fortunatamente, questo è raro.

Corso e prognosi delle allergie

La maggior parte delle persone sa che i disturbi allergici tendono a manifestarsi nelle famiglie, ma meno persone sanno che, quando un individuo con una malattia allergica invecchia, può passare attraverso una progressione caratteristica da una forma di allergia all’altra. Questa è nota come marcia atopica.

Gli allergologi ora sanno che le persone spesso iniziano con dermatite atopica e allergia alimentare, per poi progredire verso l’asma e la rinite. Ciò è in parte dovuto al fatto che ci sono meccanismi comuni dietro queste diverse malattie.

Tuttavia, man mano che vengono condotte ulteriori ricerche, sta diventando chiaro che ci sono molti diversi tipi di ciascuna di queste malattie, con alcuni di essi più strettamente correlati di altri.

In generale, alcune malattie allergiche si calmano, mentre altre tendono a indugiare più a lungo o colpire gli individui per il resto della loro vita. Ciò può anche differire in base all’allergene coinvolto.

Ad esempio, le persone con allergie al latte e alle uova possono esagerare presto con il problema, ma le persone con allergie alle arachidi o ai pesci tendono ad averle per tutta la vita.

L’asma è un disturbo interessante in quanto alcuni bambini che sibilano molto quando sono giovani non sviluppano mai l’asma nella vita successiva. In effetti, è discutibile se abbiano veramente avuto l’asma.

In altri bambini con asma definito, i sintomi possono scomparire quando i polmoni del bambino diventano fisicamente più grandi, solo per il ritorno dell’asma quando colpiscono i 40 anni (poiché la loro funzione polmonare inizia a diminuire).

La ricerca di modi per “spegnere” le allergie è in corso e le ricerche hanno fatto progressi significativi. L’immunoterapia è il processo attraverso il quale gli allergologi inducono il corpo a diventare non allergico a qualcosa a cui sei allergico.

Questo può essere fatto con grande successo e i ricercatori ritengono che sia possibile eliminare definitivamente le persone dalle allergie al veleno di api e vespe e alcuni allergeni per via inalatoria come polline di erba e acari della polvere.

L’immunoterapia può anche essere utilizzata con grande successo, su base temporanea, per il trattamento di persone allergiche a vari farmaci. La terapia può renderti possibile seguire un corso del farmaco nonostante sia allergico ad esso. Non appena si interrompe l’assunzione del farmaco, l’allergia tornerà.